Gesner, Abraham

SUBJECT AREA: Chemical technology
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b. 1797 England
d. 1864
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English pioneer in the extraction of paraffin.
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Gesner qualified as a physician in London in 1827 and developed an interest in geology. Possibly through his friendship with Admiral Thomas Cochrane, later tenth Earl of Dundonald, he began experimenting with asphalt rock from Trinidad; he obtained several patents for the processes he employed to extract an oil from the rock. In 1853 the Asphalt Mining and Kerosene Company was founded to work his patents, which described how to purify the liquid produced by the dry distillation of asphalt, by mixing the liquid first with 5–10 per cent by volume of sulphuric acid to remove tars, and then with freshly calcined lime to remove water. It was then redistilled to produce an inflammable oil. Gesner called it kerosene, from the Greek keros, meaning "wax"; in Britain it came to be known as paraffin. The new oil sold well, especially when accompanied by a cheap lamp with a flat wick and glass chimney. By 1856 Gesner considered his product could replace whale oil as a fuel for lamps; success was short-lived, however, for the oil was overtaken three years later by the drilling of the first American petroleum wells.
LRD

Biographical history of technology. - Taylor & Francis e-Librar. . 2005.

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